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Grau und Blassgold

von Kielle

Kapitel #1

3002 Drittes Zeitalter

Minas Tirith, Gondor


Eine weitere Nachricht.

Théoden stand allein im Hof, ein zerknittertes Stück Pergament in einer Hand geballt. Dies war bereits die dritte Nachricht aus Ostfold innerhalb eines Monats. Drei soll eine Glückszahl sein. Für ihn war sie es offenbar nicht.

Nur wenige Reiter der Mark konnten lesen; schriftliche Nachrichten waren selten, und schriftliche Nachrichten aus der Ostmark waren besonders ungewöhnlich. Das Tagesgeschäft der Bewachung der Ostgrenze Rohans ging weder Edoras noch ihn selbst etwas an. Der Gemahl seiner Schwester, Éomund, kümmerte sich gut um dieses Schattenland...

Oder besser gesagt, er hatte es. Die erste Nachricht vor zwei Wochen war ein alarmierender Bericht über vermehrte Orküberfälle gewesen. Die zweite Nachricht, vor zwölf Tagen, war die Nachricht von Éomunds Tod gewesen.

Erschüttert hatte Théoden geschworen, den traditionellen Ritualen beizuwohnen ... sobald er diese endlosen Verhandlungen beenden konnte. Gondor! Ein arrogantes Land, regiert von einem arroganten Mann. Théoden würde die Weiße Stadt nicht vermissen, wenn er in die grünen Ebenen seines eigenen Volkes zurückkehrte. Leider bedeutete das, dass er einem neuen Marschall für die Ostmark zustimmen musste - eine schwierige Aufgabe, sowohl politisch als auch persönlich. In jüngeren Jahren hatte er Éomund selbst sehr gemocht.

Und nun gab es diese dritte Nachricht...

Der Bote entschuldigte sich eilig, um sich um sein geöltes Reittier zu kümmern. Allein in der Mittagssonne, die plötzlich keine Wärme mehr spendete, richtete sich der König von Rohan auf und entfaltete das Pergament.

Und er las.

Sorgfältig, genau, faltete er das Pergament wieder auf. Sein Gesichtsausdruck änderte sich nicht, aber sein Kiefer war unter seinem Bart fest zusammengepresst. Einen Moment lang spürte er, wie eine furchtbare Last auf seine Schultern drückte - die Last von zu vielen Jahren und zu vielen Todesfällen.

Er hatte gewusst, dass seine Schwester krank war.

Aber er hatte nicht gewusst, dass sie im Sterben lag.

Denethor, der Truchsess von Gondor, konnte seine Zeitpläne, seine Landkarten und seine langweilige Hofetikette nehmen und sie alle kopfüber in eine Grube schieben. Die Familie kam zuerst. Ostfold war mehrere Tagesritte entfernt, und es blieb keine Zeit für Politik...


3002 Drittes Zeitalter

Emnetburig, Ost-Rohan


Die Puppe war aus Stroh und mit bunten Schnüren zusammengebunden. Sie hatte eine Art Haar - eine Masse aus grob gesponnener gelber Wolle, von der einige sorgfältig geflochten waren. Sie brauchte ein Gesicht und ein neues Kleid. Einen Speer brauchte es ganz sicher nicht.

Nichtsdestotrotz beugte sich der Junge fleißig über seine Arbeit und konzentrierte sich, während seine sonnengebräunten Finger eine Pfeilspitze an einem geschnitzten Stock festbanden. Die Aufgabe war ähnlich wie das Reparieren eines Pfeils, und er wusste seit seinem elften Geburtstag, wie man das macht. Er übte zwar erst seit ein paar Monaten, und er verzweifelte daran, jemals einen Schaft von Grund auf neu befiedern zu können, aber das hier würde nie aus einem Bogen fliegen müssen.

"So. Erledigt." Er hielt ihr den Spielzeugspeer hin, und sie schnappte ihn sofort. "Gefällt er dir?"

"Er ist perfekt! Sie liebt ihn!"

"Wirklich? Das hat sie nicht gesagt."

Das brachte ihm den üblichen verärgerten Augenaufschlag ein. "Zu dir hat sie es nicht gesagt." Spielzeug und Puppe unter den Arm geklemmt, kletterte das Kind auf die niedrige Steinmauer und setzte sich neben ihn, die pummeligen Beine strampelten unter ihren selbstgestrickten Röcken. Ihre nackten Füße waren genauso schmutzig wie ihre Hände. "Kann sie auch ein Schwert haben?"

Er seufzte. "Ich kann dir kein Spielzeugschwert machen."

"Dein Messer würde ein gutes Schwert für eine Puppe abgeben."

"'Wyn, du kannst mein Messer nicht haben!"

"Warum nicht?"

"Weil es meins ist und weil Mama mich umbringen würde, wenn ich dich bewaffnen würde. Du bist mit bloßen Händen schon schlimm genug." Er warf ihr einen flüchtigen Blick zu. "Da fällt mir ein. Hättest du nicht heute Morgen bei der Wäsche helfen sollen?"

Seine kleine Schwester versteckte ihre schmutzigen Fäuste in ihrem Schoß und zappelte wie ein Hündchen. "Das habe ich schon."

"Lügnerin."

"Hab ich wohl!"

"Du wärst nicht so schmutzig, wenn du deine Wäsche gewaschen hättest. Dann wärst du blitzsauber."

"Bin ich doch!"

"Bist du blitzsauber? Nein, ich glaube nicht. Ich glaube, ich sollte nachsehen..."

"NEIN!"

Der Junge stürzte sich auf sie, zerrte das quiekende Kind auf seinen Schoß und kitzelte es gnadenlos. Im Hof hinter ihnen drehten sich ein paar Köpfe nach dem Tumult um, dann schüttelten sie sich amüsiert und kehrten zu ihrer Arbeit zurück.

Emnetburig war ein Kavallerieposten, keine Stadt; nur eine niedrige Grenzmauer wies es als mehr als ein Hirtenlager aus. Von Westen aus konnte man über das hügelige grüne Weideland der Mark blicken. Wenn man jedoch auf der Ostmauer stand, die Augen beschattete und in Richtung Rauros und Anduin blickte, konnte man manchmal faulige Nebel aus den Sümpfen dahinter aufsteigen sehen. Man konnte Mordor nicht sehen, aber man wusste durch das Kribbeln in den Knochen, dass es dort war.

Kinder bemerkten solche Dinge nicht. Nur wenige sind an der Ostgrenze aufgewachsen, und die Reiter schätzten ihr Lachen. Es war ein seltenes Geschenk in schweren Zeiten. Und in letzter Zeit waren die Zeiten nie härter gewesen.

Die Puppe flog über die Mauer, als die ringenden Kinder auf der anderen Seite hinunterstürzten und drei Fuß tiefer auf einem Haufen landeten. Mit einem Aufschrei schlang sich der Junge beim Aufprall instinktiv um seine Schwester - sie sprang sofort auf und kletterte über die aufgeschichteten Steine, um ihr Spielzeug zu holen. Er stöhnte und folgte ihr nicht. Da er sich nicht abrollen konnte, wie man es ihm beigebracht hatte, wenn er vom Pferd fiel, war er mit einem dumpfen Aufprall auf dem Boden aufgeschlagen.

Manchmal, dachte er reumütig, war es schwieriger, mit ihr Schritt zu halten, als ein Fohlen zu brechen. Vor allem, weil er kein Seil benutzen durfte. Vielleicht war sie weggelaufen, um mit ihrer Puppe zu spielen...

Kein Glück. Fast sofort tauchte sie wieder über ihm auf, die Sonne als goldener Heiligenschein hinter ihrem Kopf. Sie sah aus wie ein Löwenzahn - ein schlimmer Fall von Läusen drei Wochen zuvor hatte ihr eine Schur eingebracht. Er hatte sie natürlich gnadenlos gehänselt, bis ihr Vater gedroht hatte, das Gleiche mit dem wertvollen Pferdeschwanz seines Sohnes zu tun...

...Vater...

Ein Schauer lief dem Jungen über den Rücken. Er hatte jedoch keine Zeit, darüber nachzudenken, denn seine Schwester rief: "Fang mich!" und warf sich auf ihn.

Es war schon weit nach Mittag, als er ihre Spiele endlich beendete. Das Ringen hatte sich in ein Fangenspiel verwandelt, dann in ein Versteckspiel und dann, als er sie durch ihr Kichern aufgespürt hatte, wieder in ein Ringen. Es war heiß, es wehte kein Lüftchen, und er war müde. Unter seinen Augen hatte er Augenringe von zu vielen schlaflosen Nächten.

"Genug", versuchte er, aber stattdessen verschluckte er sich am Heu, als seine Schwester einen halben Ballen auf ihn herunterzog. Als er sich aus dem Getümmel löste, fing er die Siebenjährige auf, schwang sie über den Kopf und ließ sie (begleitet von ihrem fröhlichen Geschrei) wie einen Butterfass hüpfen. "'Wyn! Genug! Waffenstillstand. Ruhe. Hab Erbarmen. Hör auf, mir in die Knie zu beißen, sonst verfüttere ich dich an den unsichtbaren Bilwiss auf dem Dachboden!"

"Daran glaube ich nicht mehr", protestierte sie, aber sie gab mit einem schmollenden Blick nach und versuchte, ihren Rock zurechtzurücken, als er sie wieder aufrecht hinstellte. Zu diesem Zeitpunkt hatte er sich bereits auf den Rücken ins Heu fallen lassen. Sie schlurfte ein wenig, dann legte sie sich überraschenderweise hin und verschränkte die Hände hinter dem Kopf, um es ihm gleichzutun.

Ein paar Minuten lang waren sie beide still. Irgendwo in der Ferne stampften Hufe und klirrte Sattelzeug; eine der Patrouillen war im Anmarsch oder wollte gerade aufbrechen. Nichts Besonderes. Der Junge suchte nach Formen in den wenigen Wolken über ihm und ließ seine Gedanken schweifen. Er dachte, seine Schwester täte das Gleiche oder döste vielleicht, und so war er überrascht, als ihre sanfte Stimme seinen Namen in sein Ohr murmelte.

"Éeeeomer?", sagte sie wieder, etwas lauter, aber höflich und mit einem niedlichen musikalischen Tonfall. Das bedeutete, dass sie etwas wollte.

Er seufzte und antwortete, immer noch in den Himmel starrend: "Was?"

"Ich möchte Mama sehen."

Ihr Bruder zuckte zusammen. "Vielleicht morgen..."

"Alle sagen immer, morgen. Ich will sie heute sehen. Bitte?"

"Es ist nicht meine Aufgabe..."

"Biiittteee?" Und bevor er sie wieder abweisen konnte, schob sie ihre Unterlippe vor und spielte ihren Mitleid erregenden Trumpf aus: "Ich habe Papa nicht mehr gesehen, bevor er weggegangen ist."

"Das ... das ist nicht fair." Das Frösteln war zurück wie ein Hammer auf seinem Herzen; vor zwei Wochen, zwei Wochen, waren es nur zwei Wochen gewesen? Sie hatten Éomunds Leiche nicht zurückgebracht. Jeder wusste, was das bedeutete. Oder fast alle. Kinder sollten es nicht wissen ... aber Éomer, Éomunds Sohn, wusste es. Spät in der Nacht, als seine Schwester unschuldig mit dem Daumen im Mund schlief, lag er wach und konnte nicht aufhören, daran zu denken, was Orks mit toten Reitern machten...

Éomer schloss die Augen und kämpfte darum, seine Stimme ruhig zu halten. "Wir haben uns verabschiedet. Als sie an jenem Morgen alle weggeritten sind. So wie wir es immer tun."

"Das ist nicht das Gleiche. Wir haben es nicht so gemeint."

"Doch, das haben wir. Deshalb sollen wir es auch jedes Mal sagen. Für den Fall ... na ja, für den Fall. Manchmal... manchmal kommen die Reiter nicht zurück. Das ist einfach eine der Sachen, die passieren. Das ist alles. Das weißt du doch."

"Ich weiß. Aber das hier ist nicht dasselbe."

Er wusste, was sie mit "das" meinte. Er wusste, dass sie ihre Mutter meinte, die sich in einem dunklen Zimmer versteckt hielt, bleich von einem schwächenden Fieber, das sie mit jedem Tag mehr und mehr schwinden ließ. Gestern hatte sie ihn nicht erkannt...

Éomer konnte seinen Kopf nicht drehen, um den finsteren Blick seiner Schwester zu erwidern. "Du hast recht, es ist anders, aber... sie ist krank, 'Wyn. Dir würde es da drin nicht gefallen. Du kannst zu ihr gehen, wenn es ihr besser geht."

"Und wenn es ihr nicht besser geht? Sie ist schon furchtbar lange krank."

"Sie wird wieder gesund werden."

"Versprochen?"

"Ich..." Er konnte es nicht. Und er konnte sich nicht schnell genug eine Lüge einfallen lassen, um sein Zögern zu überspielen. "Wyn, es ist nicht so, dass ... ähm ... sieh mal, ich ..."

Heu raschelte, und plötzlich schmiegte sich die kleine Éowyn an seine Seite. Sie schlang ihren Arm um seinen Bauch, und ohne darüber nachzudenken, zog er seinen eigenen herunter, um sie bequemer zu wiegen. Ihr fluffiges Haar kitzelte sein Kinn, und ihr leichter, schneller Herzschlag klopfte als Kontrapunkt zu seinem eigenen.

In solchen Momenten wusste er, dass er zu seiner Schwester niemals nein sagen konnte, und sie wusste es, und er wusste, dass sie es wusste, und so weiter.

"...ich werde sehen, was ich tun kann", beendete er schwach.

Sie drückte seine Rippen und öffnete den Mund, um noch etwas zu sagen, doch dann schoss sie blitzschnell hoch und lauschte. Die Geräusche der Pferde waren so sehr mit dem Leben in der Prärie verwoben, dass sie oft unbemerkt blieben, aber dieser Chor aus aufgeregtem Stampfen, Quieken und Wiehern hatte eine ungewöhnliche Note.

Besucher!

Blitzschnell waren Schwester und Bruder aus dem Heu und rannten auf das Eingangstor zu - eigentlich war es eine zehn Fuß breite Lücke in der steinernen Begrenzung, aber es diente demselben Zweck. Als sie um die letzte Ecke bogen, packte Éomer Éowyn am Waffenrock und zog sie in den Windschatten der grob gezimmerten Hütte. Sie protestierte, aber er ließ sie erst los, als sie aufhörte, sich zu wehren.

Die Fremden waren Reiter, auf Pferden vom gleichen Stamm wie die ihren und mit Rüstungen von gleichem Muster. Sie trugen ihre Schwerter an den Sattel geschnallt, aber keine Speere. Éomer runzelte die Stirn. Kein Mann aus Ostfold würde es wagen, ohne Schwert an der Hüfte und ohne Speer in der Hand auszureiten. Die Neuankömmlinge mussten aus der Westmark kommen; Orks schlichen selten so weit weg.

Ein laues Lüftchen wirbelte durch das Lager. Als stolze Antwort kräuselte und knisterte das Tuch über dem Kopf. Einer der Neuankömmlinge trug eine Standarte, ein weißes Pferd auf einem grünen Feld. Die königliche Fahne! Die Kinder tauschten einen aufgeregten Blick aus. Sie wussten, dass sie mit dem König der Mark verwandt waren, aber Éomer erinnerte sich nur noch schwach an eine dröhnende Stimme und eine freundliche Hand, die sein Haar zerzauste. Éowyn konnte sich überhaupt nicht an ihn erinnern.

Die ganze Stadt hatte sich eingefunden, um die Gruppe zu begrüßen - sie war bei weitem nicht groß genug, um als Eored bezeichnet zu werden -, und die Neuankömmlinge stiegen unter dem Klirren von Ketten und dem dumpfen Quietschen von Leder ab. Der König war leicht zu erkennen, sowohl an seiner Kutsche als auch an den Reaktionen auf seine Anwesenheit. Er war zwar kräftig, aber sein dunkelblonder Bart war silbern gefärbt; er sah älter aus als jeder Mann, der an der Ostgrenze eingesetzt war. Er hatte einen freundlichen Blick, aber wenn er seinen Helm abnahm, konnten selbst Kinder sehen, dass er müde und erschöpft aussah. Es war nicht das Alter oder gar der lange Ritt; er trug den Ausdruck eines Mannes, der einen geliebten Menschen verloren hatte.

Oder, das wusste Éomer mit einer plötzlichen, kranken Gewissheit, jemand, der wusste, dass ein geliebter Mensch nicht mehr lange zu leben hatte.

Nach einer kurzen, stummen Besprechung schritt der König bereits über den hartgetretenen Schlamm in Richtung eines der größeren Gebäude in Emnetburig. Auf Éomunds Laderaum zu... wo ihre Mutter im Sterben lag.

Éowyn keuchte und huschte hinter ihm her. Éomer versuchte, ihren Arm zu schnappen, aber sie entglitt ihm ein Fisch. Sie hätte auch den König eingeholt, wenn nicht einer der Reiter des Königs das kleine Mädchen abgefangen und hochgenommen hätte. Dieser unglückliche Reiter wurde prompt von einem kreischenden, stampfenden, heulenden Derwisch angegriffen.

"Éowyn...! Hör auf!" Beschämt verließ Éomer die Sicherheit des Schattens und stürzte mit brennendem Gesicht herbei. Einige der anderen Reiter kicherten, andere sahen mitfühlend aus, aber keiner machte Anstalten, seinem Kameraden zu helfen. "Es tut mir leid, hier, ich nehme sie, sie ist nur..."

"Warum darf er Mama sehen und ich nicht?!", jammerte Éowyn, während sie kleine, heftige Schläge auf jeden Teil des unglücklichen Reiters niederprasseln ließ, den sie erreichen konnte. "Es ist nicht fair, es ist nicht fair, es ist nicht fairrrrrr!!!"

"'Mama'...?", wiederholte der Reiter des Königs. "Oh. Oh, ich verstehe."

Zu Éomers Überraschung sank der Mann sofort in die Hocke und setzte Éowyns strampelnde Füße wieder auf den Boden. Er ließ sie nicht los, aber indem er einen Arm um ihre Taille legte und sich zur Seite duckte, gelang es ihm, seinen Helm abzunehmen. Er war jünger als Éomer erwartet hatte, vielleicht in den Zwanzigern, mit einem freundlichen Lächeln und dunklerem Haar als die meisten Männer der Mark. Seltsamerweise war etwas Vertrautes an ihm - seine Augen, die Form seines Kinns, die Art, wie er den Kopf neigte...

Éomer verstand plötzlich. Er sieht aus wie Papa. Abgesehen von seiner sonnenverwöhnten braunen Mähne sah dieser junge Mann aus, wie Éomund vor Jahren erschienen sein musste.

"Wenn das Éowyn ist, müsst du Éomer sein", sagte der Reiter freundlich. Seine Stimme... auch seine Stimme... "Ich bin Théodred Théodens Sohn. Ich habe schon von euch gehört."

Éowyn verpasste ihm einen kräftigen Tritt gegen das Schienbein, und es ist ihr hoch anzurechnen, dass sie nicht aufjaulte, als ihre nackten Zehen auf den Reitstiefel trafen.

Théodred seufzte. "Ich glaube aber nicht, dass ihr von mir gehört habt."

"'Wynnnnn...!", zischte Éomer verzweifelt, und dieses Mal hörte sie zu. Sie erstarrte gerade so lange, bis ihr Bruder herbeistürmte und sie von diesem jungen Fremden wegzerrte, der ihrem Vater viel zu ähnlich sah.

Erst dann, als er seine Schwester sicher in den Armen hielt, begriff er die ganze Bedeutung von Théodreds Einleitung. "Du bist Königssohn. König Théodens."

Théodred wippte leicht auf seinen Fersen zurück. "Du hast mich richtig verstanden. Deine Mutter ist die Schwester meines Vaters, und meine Mutter war die deines Vaters. Wir sind also zweifach verwandt, du und ich."

Éowyn hatte ihr Gesicht an Éomers Bauch gepresst, aber sie hielt einen bösen Blick auf den Reiter gerichtet. "Was?", sagte sie gedämpft. "Ist deiner Mutter etwas zugestoßen?"

Éomer zuckte zusammen, doch Théodred nickte nur. "Vor langer Zeit."

Jetzt war die ganze Aufmerksamkeit des Kindes auf ihn gerichtet, und das Feuer in ihrem Blick verblasste. "Das ist wirklich traurig."

"Das ist es wohl. Ich weiß, es ist traurig für meinen Vater. Aber... ich habe sie nie gekannt."

Éomer konnte nicht umhin, einen Blick in die Gemächer seiner eigenen Mutter zu werfen. Théodred bemerkte es. "Es tut mir leid, dass wir nicht früher gekommen sind. Wir wussten nicht, dass Théodwyn..." Er warf einen Blick auf Éowyn. "Dass sie so krank ist", beendete er langsam, da er keine Möglichkeit sah, dem Thema auszuweichen.

"Es ist in Ordnung. Ihr könnt darüber reden. Ich weiß, dass Mama auch sterben wird", erwiderte das kleine Mädchen. Ihr Bruder spürte, wie sich sein Magen zusammenzog, aber sie überraschte ihn mit der ruhigen Überzeugung ihrer nächsten Aussage: "Und ich werde jetzt sofort zu ihr gehen. "Du kannst mitkommen", fügte sie großmütig hinzu.

Der Junge und der Mann tauschten einen Blick über den zerzausten blonden Kopf des Kindes aus, und zu seiner Überraschung spürte Éomer, wie sich ein kleines Lächeln in seinen Mundwinkel schob. "Ich schätze, wir können sie nicht aufhalten."

"Nein, ich denke nicht. Und... es wäre gut für dich, meinen Vater kennenzulernen." Théodred klatschte mit den Händen auf seine Knie und richtete sich anmutig auf. Éowyn riss sich aus der Umarmung ihres Bruders los und lief in Richtung des Schlafkammer . Diesmal streckte niemand die Hand aus, um sie aufzuhalten.

Théodred warf einen Blick auf seinen Vetter, in der Hoffnung auf ein Gespräch unter vier Augen, doch der Junge wich seinem Blick aus und beeilte sich, sie einzuholen.

Sie war schon beinahe gegangen. Fast wäre er zu spät gekommen.

Théodens erster Instinkt war es, sich auf dem Rand der Strohmatratze niederzulassen, aber sie sah so zerbrechlich aus, dass er nicht riskieren wollte, sie zu stören. Stattdessen sah er sich um, bis er einen Schemel fand. Seine Reitleder knarrten, als er sich neben das Bett setzte - ein Geräusch, das er normalerweise nicht wahrnahm, aber in dem dunklen Raum schien es furchtbar laut zu sein.

Aber das machte nichts. Sie öffnete die Augen nicht, und ihr Atem blieb flach und gleichmäßig, selbst als ihr Bruder seine Handschuhe auszog und ihre Hand in seine beiden nahm. Leise, aber deutlich, rief er:

"'Dwyn...?"

Keine Antwort. Nichts geschah. Die Finger, die er hielt, waren warm, aber der Arm war kraftlos, und das Pochen ihres Pulses war beängstigend schwach.

Er hatte das Gefühl, die Stille irgendwie vertreiben zu müssen, aber was gab es zu sagen? Nichts schien angemessen. Der Raum war kühl und schummrig und still und irgendwie sehr, sehr abgelegen. In den letzten drei Tagen war er ein Getriebener gewesen und hatte nur daran gedacht, Emnetburig rechtzeitig zu erreichen; jetzt war er hier, und er fühlte sich hilflos.

Er war plötzlich so erschöpft, dass er nicht verhindern konnte, dass sein Kopf auf seinen Brustharnisch sank. Théodwyn, die schöne, süße, tapfere Théodwyn, war die letzte seiner Schwestern. Eine war jung gestorben, eine andere sehr jung. Die dritte, ein hochgewachsenes blondes Höllenweib, das ein Schwert so gut wie jeder andere Mann geführt hatte, hatte nicht lange genug gelebt, um ihren Geliebten zu heiraten.

Und Théodens eigene Geliebte war vor vierundzwanzig Jahren in die Dunkelheit entschwunden, als ihr Erstgeborener seinen ersten Atemzug tat.

Drei Schwestern tot. Keine Eltern. Keine Frau. Außer seinem Sohn war Théodwyn alles, was er noch hatte. War ihr Leben zu viel verlangt? Wie viel mehr...

Die Tür scharrte, und er riss sofort den Kopf hoch, um seine dunklen Gedanken zu unterbrechen. Da sich seine Augen an die Dunkelheit gewöhnt hatten, konnte er das kleine Kind, das sich in den Raum gedrängt hatte, leicht erkennen. Sie blinzelte umher und versuchte, sich zu orientieren, und sein Griff um Théodwyns Hand wurde krampfhaft fester, als ihm bewusst wurde, wie sehr sie seinen Geschwistern in ihrem Alter ähnelte...

"Éowyn", sagte er leise, denn er wusste, dass dies seine Schwester-Tochter sein musste. Er hatte sie nicht mehr gesehen, seit sie in Windeln gewickelt war. "Komm herein. Komm hierher."

Das Kind bewegte sich nicht. "Warum?"

"Deine Mutter schläft", antwortete er, und es war nicht ganz gelogen. Vielleicht war es eine Art Schlaf - die Art, aus der Schlafende nie erwachen. "Du kannst mir helfen, über sie zu wachen, wenn du willst."

"Hat sie einen schlechten Traum?"

"Ich weiß es nicht." Er merkte, dass sie nicht schüchtern war, sondern dem Fremden an der Seite ihrer Mutter mit Misstrauen begegnete. Er löste eine Hand aus dem unempfänglichen Griff seiner Schwester und streckte sie mit der Handfläche nach oben aus; nach einem nachdenklichen Moment nahm das Kind sein Angebot an und streckte die Hand nach ihm aus. Er lächelte väterlich und zog sie an das Bett heran.

"Sie sieht nicht krank aus", stellte sie mit einem Stirnrunzeln fest. "Kann ich mit ihr sprechen?"

Théoden spürte eine seltsame Enge in seiner Kehle. "Wenn... wenn du weißt, was du ihr sagen möchtest", sagte er.

Éowyn warf ihm den "dumme Erwachsene" Blick zu, den sein eigener Sohn manchmal immer noch benutzte, wenn er dachte, sein Vater würde nicht hinsehen. "Natürlich weiß ich das."

Sie zog ihre Finger aus seinen, stützte sich mit den Ellbogen auf der Matratze ab und flüsterte ihrer Mutter etwas ins Ohr. Während der König verwirrt zusah, legte das Kind den Kopf schief, als lausche es auf eine Antwort.

Dann wandte sie sich ab und begann zielstrebig, auf seinen Schoß zu klettern.

Erschrocken ließ Théoden die schlaffe Hand seiner Schwester los und half seiner Nichte hochzuklettern. Sie lehnte ihren Kopf an seine Schulter und begann, wie ein viel jüngeres Kind, an ihrem Daumen zu lutschen. Sie sagte nichts, und plötzlich merkte er, dass er nicht wollte, dass die Stille zurückkehrte. Schweigen war für die Sterbenden und die Toten. Er - und sein Sohn und die Kinder seiner Schwester - waren am Leben, und das war viel wichtiger, als das Schicksal für das zu verfluchen, was geheim war.

Ich habe nie eine Tochter gehabt. Und jetzt werde ich eine haben.

Die Erkenntnis traf ihn ohne Vorwarnung, tief und hart und unumkehrbar. Ohne bewusstes Nachdenken schlossen sich seine Arme schützend um sein neues Mündel. Ich werde sie beide beschützen, Théodwyn. Ich schwöre es.

"Was hast du zu ihr gesagt?", fragte er sacht und zögernd. In Wirklichkeit meinte er natürlich: Was soll ich ihr sagen? Er erwartete keine Antwort, aber er bekam eine. Éowyn bewegte sich in seinen Armen, um ihren Daumen aus dem Mund zu nehmen.

"Ich habe mich verabschiedet", sagte sie ihm. "Das ist alles, was ich zu sagen hatte."

Und sie hatte recht - das war alles, was gesagt werden musste.

Die Sonne ging unter und ließ jeden Grashalm in der Ebene scharf hervortreten. Der westliche Horizont leuchtete in Orange, Rosa und einem abnehmenden Purpur; die Ostmark war zu dieser Zeit des Abends wunderschön.

Éomer jedoch bewunderte nicht die westliche Aussicht. Er saß an der gegenüberliegenden Wand, die Arme um die Knie geschlungen, fast unsichtbar im Schatten der kalten Steine in seinem Rücken. Er blickte nach Osten, in die Nacht hinein, und versuchte, sich vorzustellen, was jenseits der Grenze lag. Natürlich kannte er die Namen, obwohl er noch nie dort gewesen war. Das erste und nächstgelegene waren die niedrigen Hügel von Rauros, die Wiege der großen Wasserfälle, bewacht von den hoch aufragenden Statuen längst verstorbener Könige. Dann die raue Steinwildnis von Emyn Muil und die fauligen Sümpfe. Und jenseits davon...

Stiefel polterten auf dem Boden und jemand setzte sich neben ihn. Vorsichtig blickte er hinüber und stellte fest, dass der Eindringling sein neu gefundener Vetter war. Sein Herz schlug heftig. "Stimmt etwas nicht?"

Théodred schüttelte den Kopf. "Nein. Ich habe mich nur gefragt, wo du bist. Nachdem deine Schwester in die..."

"Warum?"

"Warum was?

"Warum hast du mich gesucht?"

"Warum nicht?"

Verblüfft drehte sich Éomer um und sah ihn direkt an. Der Königserbe war immer noch barhäuptig, und er hatte seine schwere Reithose abgelegt. Seine einfache graue Tunika war von Rost und getrocknetem Schweiß von dem langen Ritt gezeichnet. Im Schatten war seine verblüffende Ähnlichkeit mit Éomund gedämpft, und das war ein Trost.

Théodred hob eine Augenbraue bei Éomers beunruhigendem Blick. "Ist etwas falsch daran, sich Sorgen um dich zu machen?"

"Es geht mir gut", sagte Éomer schlicht. Er verschränkte die Finger auf seinen Knien und stützte sein Kinn darauf. "Ich brauchte nur Raum zum Nachdenken. Über ... über all das." Er neigte den Kopf in Richtung des sich verdunkelnden Landes.

"Was ist damit?", fragte Théodred, als er keine weiteren Informationen erhielt.

"Ich weiß nicht, was ich dagegen tun kann."

"Wogegen? Was meinst du?"

Éomer schien in sich zusammenzusinken, die knochigen Schultern um die Ohren gekrümmt. Eine Strähne seines blassblonden Haares fiel ihm lose ins Gesicht, während er über seine verschränkten Hände blickte. "Das da draußen. Mordor und Isengard und die Orks. All das. Mein Vater ist dort draußen gestorben, und sein Vater ebenfalls. Ich weiß nicht, was ich tun soll. Aber ich muss etwas tun, nicht wahr?"

Théodred öffnete seinen Mund und schloss ihn wieder. Er kämpfte gegen den plötzlichen Drang zu lachen an, was überhaupt nicht angebracht gewesen wäre. "Du glaubst doch nicht... Éomer, du bist nicht für die Pflichten deines Vaters verantwortlich."

"Aber ich sollte es sein. Ich sollte es sein." Die Stimme des Jungen war dumpf und traurig. "Hätte Vater nicht warten können, irgendwie? Hätte er nicht vorsichtiger sein können, oder - oder ...? Das ist nicht fair. Ich bin noch nicht so weit."

"Nein, das bist du nicht. Aber in ein paar Jahren wirst du es sein, da bin ich mir sicher", beeilte sich Théodred hinzuzufügen, als Éomer ihn düster anfunkelte. Er zögerte, dann beugte er sich vor: "Da ist noch etwas, was ich sagen muss. Eure Mutter..."

"Ist tot."

"Nein! Nein, noch nicht. Aber die Heilerin sagt, dass sie den Sonnenaufgang vielleicht nicht mehr erleben wird, und ... Und ich sollte dir von meinem Vater ausrichten lassen, dass du mit uns nach Edoras zurückkehren wirst. Du und deine Schwester."

Éomer zuckte zurück, als hätte ihn ein Schlag getroffen. "Nein. Nein, das können wir nicht. Ostfold..."

"Wird noch hier sein, wenn ihr erwachsen seid."

"Vielleicht nicht!" Die Fäuste des Jungen ballten sich, seine Beine zogen sich unter ihm zusammen, als wollte er aufspringen. "Du bist sicher in der Westmark, in Edoras! Hier ist es anders! Du weißt nicht... du verstehst nicht... ich muss hier sein! Um zu beschützen..."

Théodred begegnete seinem blitzenden grauen Blick mit einem aus Stahl. "Wie? Wen? Deine einzige Aufgabe ist es, deine Schwester zu beschützen. Und unsere, als deine Sippe, ist es, dich zu beschützen. Mein Vater wird die hilflosen Kinder hier draußen nicht einen einzigen Tag lang im Stich lassen - und ich auch nicht."

"Du nennst mich ein hilfloses Kind, nicht wahr?", sagte Éomer sehr, sehr leise.

Théodred betrachtete die unordentliche, sonnengebleichte Mähne seines elfjährigen Vetters, die sich halb in einem verknoteten Zopf verfangen hatte. Er bemerkte die dunklen Halbkreise, die verzweifelt trotzige Augen beschatteten, und die feingliedrigen Hände, die sich auf den nackten, fuchsfarbenen Knien abstützten. Éomer war furchtbar jung, aber er schien es nicht zu wissen. Oder vielleicht wusste er es ... und es war ihm einfach egal. Hinter seiner

strengen Miene brach Théodred beinahe das Herz.

"Wenn du zu klein bist, um ein Langschwert zu führen, und zu klein, um morgen früh meine Sattelschleife zu schleppen, dann ja", antwortete er. Aber er milderte den Stich mit einem spielerischen Lächeln ab. "Vetter ... du weißt, dass du das ohne Training nicht schaffst."

Müde oder nicht, Éomer schaffte es trotzdem, beleidigt auszusehen. "Ich habe trainiert. Mein... mein Vater sagte, ich sei besser mit dem Kurzschwert, als er es in meinem Alter war."

"Das ist ein guter Anfang", sagte Théodred sanft, "und vielleicht kannst du mich in ein paar Jahren dafür verprügeln, dass ich es gewagt habe, dich ein Kind zu nennen." Er kicherte und beugte sich dicht vor, als wolle er ein Geheimnis verraten. "Vielleicht nicht einmal so lange. Mein Vater sagt, ich habe noch einen weiten Weg vor mir, bevor ich mit dem Schwert besser bin als er, egal in welchem Alter."

"Er ... er hat das wirklich gesagt?"

"In Anwesenheit meiner Männer. Mindestens einmal in der Woche." Théodred war froh, den ungläubigen Anflug eines Lächelns als Antwort zu sehen. "Also ja, ich würde sagen, mit ein bisschen Arbeit hast du eine ausgezeichnete Chance, deinen Vetter in den Dreck zu ziehen. Ein paar Jahre sind nicht so lang. Glaube mir."

Das schwache Lächeln erlahmte. "Aber ... Mama ..."

"Ist die Schwester meines Vaters. Er hat mir gesagt, dass er geschworen hat, euch beide zu beschützen. Würdest du meinen Vater dazu bringen, seinen letzten Schwur ihr gegenüber zu brechen?"

Éomer starrte auf seine Fingerknöchel und sagte nichts.

Rauh gesponnener Stoff flüsterte an der Wand über ihnen, und Éowyn ließ sich abrupt zwischen ihnen zu Boden fallen. Ohne einen Blick an Théodred zu verschwenden, kroch sie unter den Arm ihres Bruders und schlang sich um seine Taille. Ihre Augen waren fest zusammengekniffen. Sie sah aus, als hätte sie geweint.

Éomer nahm es ihr nicht übel. Wortlos zog er sie auf seinen Schoß - obwohl sie sich überschlug wie ein neugeborenes Fohlen - und schaukelte sie an seiner Brust. Hilfreich streckte Théodred die Hand aus, um über das weiche, blassgoldene Haar des Kindes zu streichen. Obwohl seine Berührung sanft war, war seine Hand stark und wohlgeformt, und wieder wurde Éomer schmerzlich an seinen Vater erinnert.

Sein Vater...

Was hätte sein Vater getan? Was hätte Éomund zu dieser Sache gesagt? Aus Ostfold wegzulaufen? Andere an seiner Stelle gegen die Ork-Räuber kämpfen (und fallen) zu lassen? Nur weil ein Onkel aus dem Westen herangeritten kam und dachte, er wüsste, was das Beste für...

Wartet.

Ihr Onkel.

Der König.

Plötzlich wusste Éomer genau, was ihr Vater getan hätte.

"Théodred?", sagte er leise. Sein Vetter blickte auf. "Du hast gesagt, dein Vater will, dass wir nach Edoras gehen."

"Das habe ich."

"Würdest du sagen..." Er zögerte und bedachte seine Worte mit großer Sorgfalt. "Würdest du sagen, dass er, äh, uns befohlen hat, dorthin zu gehen? Als der König?"

"Ich würde nicht sagen..." Dann verstand Théodred. "Ja. Dies ist definitiv ein königlicher Befehl, ... sich in der Goldenen Halle zu melden. Für Ausbildung und Auftrag."

Éomer nickte, tief in Gedanken versunken. Seine Arme legten sich enger um seine Schwester. "Dann müssen wir als treue Reiter der Mark wohl mitgehen. Richtig?"

"Richtig", sagte Théodred ohne die geringste Ironie. "Also solltest du vielleicht packen. Ich weiß nicht, wann wir aufbrechen, aber...", er musterte den Hinterkopf des kleinen Mädchens und wechselte zu einer neutralen Formulierung, "es könnte schon bald sein."

Éowyn versteifte sich und versuchte, sich von ihrem Bruder loszureißen, der finster dreinblickte. "Weggehen? Wer geht denn? Wo willst du hin?!"

"Weg", erklärte Éomer ihr. "Aber nicht für lange, und du kommst mit mir. Du musst dich nicht sorgen. Und hör auf zu zappeln, sonst lass ich dich auf den Kopf fallen."

Er unterdrückte ein Gähnen und richtete sich mit seiner Schwester im Arm auf. Es war eine Anstrengung; sie war fast zu groß geworden, um von ihm getragen zu werden. Théodred erhob sich und bot wortlos an, sie zu nehmen, aber der grimmige, beschützende Glanz in den Augen des Jungen sagte ihm, dass das keine gute Idee war.

"Ich werde auf sie aufpassen", sagte er mit fester Stimme. "Ich werde immer auf sie aufpassen."

Und Théodred glaubte ihm.


Finis